Une nouvelle analyse de sang pour détecter le cancer de l’ovaire au stade initial

Le cancer de l’ovaire est difficile à diagnostiquer. Les symptômes, qui comprennent des ballonnements, des douleurs au dos et la constipation, sont vagues et apparaissent souvent une fois que le cancer a déjà commencé à se propager. À ce stade, le traitement est plus énergique, mais rarement aussi efficace, et peu de femmes survivent à ce type de cancer.

C’est pourquoi des chercheurs explorent l’idée d’utiliser une biopsie liquide pour diagnostiquer le cancer de l’ovaire. La biopsie liquide est une forme d’analyse sanguine conçue pour révéler la présence de signes de cancer. Elle pourrait permettre aux médecins de détecter la maladie avant l’apparition des symptômes et, par conséquent, de la traiter plus tôt.

Une équipe de scientifiques a récemment publié une étude où elle a réalisé d’importants progrès dans la mise au point de biopsies liquides pour la détection du cancer de l’ovaire. Elle a enseigné à un programme informatique à chercher un ensemble de changements génétiques spécifiques de la présence d’un cancer de l’ovaire, ce qui pourrait aider à améliorer le diagnostic et même la survie.

Il existe un ensemble de défauts génétiques spécifiques au cancer

Des chercheurs avaient auparavant découvert qu’il y a, dans le sang des femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire, une protéine appelée CA125 qui signale la présence du cancer. Utilisée pour le diagnostic, cette protéine comporte toutefois des limites. En général, elle est détectée seulement lorsque le cancer est à un stade avancé, et peut aussi être observée chez des femmes ayant des maladies autres qu’un cancer de l’ovaire.

Les chercheurs qui ont mené l’étude décrite ici ont examiné les défauts du matériel génétique que les cellules cancéreuses libèrent dans le sang. Ils ont réussi à définir un ensemble de 14 défauts qui étaient extrêmement spécifiques des cellules cancéreuses de l’ovaire. Ils ont finalement pu réduire cet ensemble à un panel de 7 défauts qui tient lieu de signature.

Les chercheurs ont enseigné à un programme informatique à chercher cette signature dans des échantillons de sang recueillis chez des femmes ayant ou non un cancer de l’ovaire. Ils voulaient savoir si cette signature indiquait qu’un cancer de l’ovaire était bel et bien présent.

La signature génétique permet de repérer les femmes atteintes d’un cancer de l’ovaire

Les chercheurs ont constaté que cette signature était une manière fiable de déterminer quelles femmes avaient un cancer de l’ovaire. Dans le cadre de leur étude, chaque échantillon de sang qui contenait la signature venait d’une femme atteinte du cancer, et chaque échantillon de sang qui ne la contenait pas venait d’une femme non atteinte du cancer. Avec cette analyse, il pourrait même être possible de distinguer le cancer de l’ovaire d’autres maladies ovariennes non cancéreuses.

Les chercheurs ont aussi découvert que la même signature génétique se retrouve dans des cellules cancéreuses individuelles, établissant qu’elle est déjà présente aux stades les plus précoces du cancer de l’ovaire. Si une future technologie était assez sensible pour reconnaître la signature à des taux extrêmement faibles, l’analyse pourrait potentiellement servir à détecter le cancer avant qu’il n’ait commencé à se propager.

Cette étude met en lumière un éventuel moyen de diagnostiquer le cancer de l’ovaire à partir d’un échantillon de sang. L’analyse pourrait un jour devenir un outil de surveillance régulière chez les femmes exposées à un risque élevé de cancer de l’ovaire, afin que ce cancer soit détecté et traité à son stade le plus précoce et que plus de vies soient sauvées.

Il faudra effectuer beaucoup d’autres études avant que cette analyse puisse être utilisée couramment, mais ces résultats prometteurs montrent que la technique mérite d’être évaluée plus à fond comme possible option de dépistage.

Eileen Hoftyzer, B. Sc., et Carolyn Goard, Ph. D.

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